Karalność przestępstwa zależy  od rodzaju przestępstwa jakie sprawca popełnił. Przestępstwo jest zbrodnią (czyn zagrożony kara pozbawienia wolności na czas nie krótszy niż 3 lata albo karą surowszą) albo występkiem. Im czyn popełniony przez sprawcę jest dotkliwszy, tym skazanie zatarcia następuje w późniejszym terminie. Kodeks karny szczegółowo wskazuje poszczególne terminy i tak :

 Karalność przestępstwa ustaje, jeżeli od czasu jego popełnienia upłynęło lat: